Couleuvre d’Esculape

  • Nom commun : Couleuvre d’Esculape
  • Nom latin : Zamenis longissimus
  • Famille : Colubridae
  • Période d’activité / d’observation : avril à septembre
  • Statut réglementaire : intégralement protégée

  1. Descriptif et particularités
  2. Habitat et écologie
  3. Répartition en Midi-Pyrénées
  4. Menaces
  5. Galerie
  6. Cartographie


Descriptif et particularités

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Couleuvre d’Esculape (© Claudine Delmas)

Grand serpent élancé de 130 à 150 cm voire parfois 200 cm, la Couleuvre d’Esculape est un ophidien au corps scintillant. De couleur uniforme, sa teinte peut être brune, marron foncé ou beige parsemé de petits tirets blancs. Le ventre quant à lui est d’un jaunâtre pâle et homogène.

A l’âge adulte, la Couleuvre d’esculape peut difficilement être confondue avec les autres espèces de serpents de la région. Cependant des erreurs d’identification peuvent apparaître face à un juvénile de Z. longissimus, dont la robe se rapproche énormément de celle du jeune Couleuvre à collier. Toutefois, les dessins de la tête sont caractéristiques et permettent d’éviter toute méprise. On observe ainsi, chez les jeunes couleuvres d’Esculape, une tache noire sous l’œil, une tache noire allongée en arrière de l’œil ainsi qu’un demi-collier jaune sur la nuque surmonté d’un « V » noir. On note également une différence entre mâles et femelles, ces dernières étant plus imposantes que leurs compagnons du sexe opposé.

Emblème du dieu de la médecine Asclépios de la Grèce antique (puis Esculape à Rome), la Couleuvre d’esculape était représentée s’enroulant autour de son bâton. Cette figure est aujourd’hui le symbole de la médecine. On la retrouve aussi autour de la coupe d’Hygie, déesse grecque de la santé (Salus chez les romains) qui est actuellement le caducée de la pharmacie.

Habitat et écologie

C’est une espèce qui apprécie les milieux forestiers, frais et peu ensoleillés comme les clairières, les abords des chemins forestiers, les talus routiers ou les vallons encaissés et humides. Mais on peut également la rencontrer dans des milieux plus secs et exposés tels que les landes, les alentours des voies ferrées ou encore les lisières des bois. La Couleuvre d’esculape est essentiellement diurne. Mais elle peut également, lors de la période estivale, s’activer la nuit.

Même si elle sort de son sommeil hivernal entre fin mars et début avril, les accouplements ont lieu de mai jusqu’en juin. Au cours des « préliminaires » amoureux, il arrive souvent que le courtisan saisisse, avec sa gueule, le corps ou la tête de la femelle afin de lui transmettre son affection. Durant l’été (juillet et août), les femelles vont profiter des températures favorables pour pondre. Les jeunes couleuvreaux montreront le bout de leur museau écailleux à la fin de l’été (septembre).

Espèce extrêmement farouche, on la retrouve régulièrement en train serpenter dans les branches des arbres et arbustes mais aussi sur les toitures des bâtiments. Elle affectionne tout particulièrement les objets abandonnés au sol, les tas de foin ou de paille et les murs de pierres recouvert de végétation au niveau desquels elle se dissimule ne laissant entrevoir qu’une partie de son corps.

Les adultes consomment des micromammifères et parfois des oisillons (et même des œufs) cueillis dans leurs nids. Elle tue ses proies par constriction (la plus part du temps) avant de les avaler d’un seul bloc. Les juvéniles se nourrissent majoritairement de petits lézards.

Le Circaète jean-le-blanc est l’un des plus importants prédateurs de la Couleuvre d’esculape. Mais d’autres rapaces et mammifères carnivores la consomment. Si elle se sent en danger, elle préfère rester immobile plutôt que de fuir. Menacée, elle peut mordre mais choisira, le plus souvent, de libérer une substance malodorante provenant de ses glandes cloacales.

Répartition en Midi-Pyrénées

Menaces

Du fait de son immobilisme face à une menace, on retrouve de nombreux cadavres de cette espèce écrasés sur les routes. Il s’agit d’ailleurs d’une des espèces de serpent les plus sensibles au trafic routier. De plus, la fauche entraine également une grande mortalité chez la Couleuvre d’esculape. On aperçoit ainsi de nombreux individus morts ou mutilés sur les talus fraichement entretenu.
Rédaction Guillaume Sancerry
Dernière mise à jour : 26/04/2014